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Making Sense of Blockchain Mania

A spectre is haunting the Internet – the spectre of blockchain. Some claim it to be a disruptive technology, others think it is bullshit. In favor of the bullshit point of view the blockchain narrative lacks convincing use cases and looks like a solution in search of problems. On the other hand, a number of reputable companies seem to believe that this blockchain thing does somehow matter. Are we witnessing a mass delusion or is there more to it?

In a recent post, Peak Blockchain, I argued that that blockchain craze has a lot in common with the way Second Life, an online 3D toy world, was being hyped and then forgotten a little more than a decade ago. Perhaps there is more to this analogy than just the way attention rises and then drops in both cases, blockchain and Second Life. A real but boring trend may lure behind the exciting (at least to some) surface and its catchy name.

Second Life reached its peak of attention during the first half of 2007. Conceptually it never made sense: Except for certain types of computer games and some special-purpose applications, 3D worlds rarely make for usable user interfaces. Just imagine having to browse the shelves of a virtual 3D library instead of just googling or having to use an on-screen replica of a good old typewriter to write a letter instead of using a word processor – a user interface should support relevant task rather than needlessly replicate constraints of the physical world.

Despite the obvious flaws of Second Life as a tool and platform for anything, many well-known companies fell for the hype and built experimental presences in this virtual world. At least one of them, IBM, went even further and attempted to turn Second Life into a collaboration support business. Was everyone crazy?

Not entirely. The 3D toy environment of Second Life was merely the bullshit version of a real trend. Around 2007 the web had evolved from a distributed hypertext system into an interactive application platform (“Web 2.0”). Blogs had appeared on the scene (e.g., WordPress – 2003, – 2005). Cloud computing was on the rise, although nobody called it so yet (e.g., Google Docs/Sheets/Slides – 2006, Dropbox – 2007). Social networks and media were evolving (Myspace – 2003, Facebook – 2004, Twitter – 2006). While Second Life itself did not make much sense, it symbolized in its over-the-top manner what was going on as a proxy instance and gave it a name.

Looking at the recent blockchain mania from this angle, today’s trend-behind-the-craze might be the automated interaction of networked artifacts in emergent systems of systems. The evolution of the Internet has not stopped after turning all our computers, tablets, phones, and watches into cloudtop devices, user interfaces to (collections of) services that reside on the network.

Today we are moving toward an Internet of Things (IoT) where thing means anything that is a computer without looking like one. Networked computers come in a variety of shapes today. At home we find entertainment devices streaming audio and video into our living rooms, voice assistants that let us talk to the Internet, and home automation letting us control anything from lights to heating through our smartphones. Then there are connected and increasingly, autonomous cars as well as charging infrastructure for electric vehicles. Manufacturing equipment from machines and robots to entire factories continues to be automated and networked, as does agriculture.

Trend graphs showing search interest over time
Search trends for “blockchain” (blue) and “IoT” (red) over the past five years

Technically these cyber-physical systems are networked computers as we know them. However, they consist of increasingly autonomous entities forming emergent systems of (semi-)autonomous systems. On the one hand, autonomy is the key feature in cases like autonomous driving or autonomous robots. On the other hand, many IoT devices lack traditional user interfaces and their ability to interact with users in other ways than over the Internet remains rather limited.

As a consequence, IoT devices need the capability to interact with cloud services and with each other without requiring human intervention and perhaps also to make transactions autonomously. For example, one blockchain application that has been mentioned is charging of autonomous electric cars – a car buying electricity from a charger. This interaction must be secure, whatever this may mean in the particular case, and there is no such thing as a PGP key signing party for IoT devices.

Blockchains and cryptocurrencies are unlikely to solve any of the pertinent problems, but the problems are real: transactions between devices, managing access to continuously produced machine data, keeping manufacturing instructions under control while getting them where they are being needed, and so on. I suspect this is the grain of truth in blockchain mania. At some point everyone will drop the burnt term but continue to work on the actual problems and actual solutions.


Peak Blockchain

This is Peak Blockchain. You can watch it in the rear-view mirror as it lies behind us, shrinking smaller and smaller until it will disappear on the horizon. I am using Google Trends as my rear-view mirror, which allows some easy and superficial yet striking visual argument.

Google Trends interest graph for the search team “blockchain” from 2004 through March, 2018
Peak Blockchain as seen through Google Trends.

Peak Blockchain took place in December, 2017. Up to that time, starting ca. 2013, search interest grew seemingly exponentially, whereas interest has almost halved in the three months from Christmas, 2017 to Easter, 2018.

Peak Blockchain is the all-time high of attention and perceived importance of the blockchain topic. Some confound Peak Blockchain with the Peak of Inflated Expectations in Gartner’s Hype Cycle, which is followed by the Through of Disillusionment, a Slope of Enlightenment, and eventually the Plateau of Productivity. But make no mistake. Neither is the Hype Cycle a law of nature – some technologies just drop off the graph and die, while others are never discovered by the hypecyclists before they become productivenor is blockchain a real and viable technology trend.

Inflated expectations or rather, exaggerated claims were there many, this much is true in the hype cycle mapping. The blockchain narrative emerged out of the cryptocurrency bubble. When the likes of Bitcoin, Ethereum, and IOTA reached the mainstream, it became simultaneously obvious they had little to do with actual currencies and the nominal value of their tokens was not backed by any economic reality other than that of a speculative bubble.

Everyone saw that so-called cryptocurrencies were bullshit and the speculative bubble was about to burst, yet everyone also wanted to talk about it without looking like an idiot. Out of this dilemma was the narrative born that the first and most notorious of the artificial assets, Bitcoin, might collapse but the technology behind it, blockchain, was there to stay. Not only would the “blockchain technology” thus invented – it had been a mere design pattern until then – survive, it would disrupt everything from the financial industry and digital advertising to crybersecurity (sic!) and photography. For none of this claimed disruptive potential existed the slightest example or explanation, but everyone was keen to ride the mounting wave without being seen as just one of those Bitcoin dorks, and so everyone kept inventing what might happen, somehow, in the future.

Blockchain is only one of several related concepts – others being Bitcoin and cryptocurrencies – that peaked at about the same time:

Google Trends graphy for “blockchain”, “ethereum”, “iota”, and “cryptocurrency”
Peak Cyptocurrency according to Google Trends (no-BTC version).
The previous diagram with b itcoin included
Peak Bitcoin trumps all the other peaks.

In all cases we see the same steep rise followed by an equally steep decline. This observation alone should suffice to convince everyone that nothing is to be expected from blockchains, regardless of what the IBMs and SAPs of this world are claiming after having fallen for the ploy. We saw peaks like this before. Little more than a decade ago, Second Life was the blockchain of its time:

Trend graphs for blockchain and cryptocurrency compared with the one of Second Life
Peak Second Life of 2007.

At that time everyone, including a number of otherwise reputable companies, rushed to stake their claims in the virtual toy world that Second Life really was and is. The gullible and superstitious believed that companies would benefit from possessing real estate in this toy world and that 3D avatars sitting around virtual tables would be the future of business meetings. This was bullshit not only in hindsight. Everyone with the slightest understanding of human-computer interaction and collaborative technology could easily see how Second Life missed just about any point. This did not prevent IBM from betting a few bucks on the future of Second Life and even trying to create an enterprise version of it where company secrets would stay behind a firewall.

Second Life is long forgotten, and rightly so. There never was any real promise in it, there was only a popular (in certain circles) delusion and the fear of missing out that also drives our contemporary bullshit business fad.

Let us look at real technology trends for comparison. They do not peak and then collapse, but rather grow organically. Take cloud computing, for example:

Google Trends graph for “cloud computing.”
Google Trends graph for “cloud computing.”

We see no steep peak here, but rather a mostly linear growth over the course of four years from 2007 to 2011. After climbing to its all-time high, interest decreases slowly and remains at a high level for a long time. Other than Second Life, cloud computing is here to stay.

Another real trend is REST APIs, a way of designing web services that are meant to be accessed by programs rather than users:

Trend graph for REST API
Trend graph for REST API.

We see a mostly steady increase over more than a decade that at some point gained a bit of speed. Again, there is no sudden peak here. As a third example, NoSQL databases started a bit later but otherwise exhibit a similar trend graph:

Trend graph for NoSQL databases
Trend graph for NoSQL databases.

Even topics that had some hype to them and were being discussed by the general public exhibit slower increases and declines if there is substance behind the hype. Take, for example, “big data” and some related terms:

Trend graphs for “big data,” “data science,” and “machine learning.”
Trend graphs for “big data,” “data science,” and “machine learning.”

Real technology trends and topics take time to develop and then they persist or even continue to grow for quite a while. A real technology trend is an evolutionary process. Something gets discovered or invented and turns out useful. People apply the idea and develop it further, which makes it more attractive.

Genuine technology does not suddenly appear like a Marian apparition and disrupt everything within months, nor does interest in it fade as quickly as it would for anything lacking substance after its hollowness became obvious even to its advocates. Peak Blockchain is not the result of a genuine technology trend, but rather the consequence of everyone in a crowd assuring one other of the beauty of the emperor’s clothes when in fact there never even was an empire.

Blockchain is over. Time to ridicule those who jumped on the bandwagon ignoring all obvious warning signs, determined to boost their careers. They will soon exercise their right to be forgotten.

Massenhafte Individualmanipulation ist viel zu teuer

Der aktuelle Skandal um Facebook und Cambridge Analytica ist gar nicht so neu. Die Geschichte von der psychometrischen Wahlkampfbeeinflussung geistert schon länger durch die Medien. Ganz knapp lautet die Erzählung: Jemand verwendet Daten aus Quellen wie Facebook, um Persönlichkeitsprofile von Wählern zu erstellen, und nutzt diese Profile zur gezielten Beeinflussung.

Das ist eine wunderbare Gruselgeschichte, aber nicht besonders plausibel. Zweifel an der Effektivität wurden bereits vor einem Jahr laut und auch im Zuge der aktuellen Diskussion sieht so mancher mit Ahnung mehr Angeberei als reale Fähigkeiten. Zu recht, denn die Geschichte von der Manipulation durch Persönlichkeitsprofile passt besser zu naiven Vorstellungen als zum real existierenden Internet. Sie ergibt ökonomisch keinen Sinn.

Individuen wählen bereits ohne Nachhilfe aus den verfügbaren Informationen diejenigen aus, die zu ihrem Weltbild passen. Bestätigungsfehler nennt man das – wir richten unsere Überzeugungen nicht nach rational abgewogenen Argumenten, sondern wir legen uns zu unseren Überzeugungen die passenden Argumente zurecht und ignorieren, was ihnen widerspricht. Diesen Effekt könnt Ihr beispielsweise in jeder Diskussion über Fahrradhelme beobachten, wo nie jemand seine Ansichten ändert. Das ist natürlich in dieser Form etwas übertrieben, denn nicht alle Ansichten sind fest gefügt und etwas Spielraum für erfolgreiche Überzeugungsarbeit bleibt.

Wenn sich jeder zu seinem Weltbild die bestätigenden Inputs sucht und inkompatible Aussagen verwirft, gibt es keinen Grund, Kampagnen aufwändig an individuelle Ansichten und Vorlieben anzupassen. Man kann einfach alle mit allen Botschaften in allen möglichen Versionen zuschütten, selbst wenn man eigentlich nur auf ein paar Zweifler und Wankelmütige zielt. Nichts anderes geschieht in einem klassischen Wahlkampf oder auch bei herkömmlicher Werbung.

Dass man dennoch bei jeder Werbung, ob politisch oder nicht, eine Optimierung durch Targeting versucht, hat vor allem einen ökonomischen Hintergrund. Ein Werbekontakt, der von vornherein ohne Erfolgschance beibt, weil das Ziel am Inhalt kein Interesse hat, ist rausgeworfenes Geld. Man wird deshalb versuchen, absehbar überflüssige Werbekontakte zu vermeiden.

Bei einem Plakat am Straßenrand geht das nicht. In den herkömmlichen Medien kann man sich an der Demografie der Konsumentinnen orientieren und seine politische Werbung wahlweise in der FAZ, der taz, dem Neuen Deutschland oder dem Bayernkurier schalten und damit grob verschiedene Zielgruppen ansprechen. Außerhalb der Politik tun Zeitschriftenverlage nichts anderes als zielgruppenspezifische Werberahmenprogramme zu gestalten, etwa Computermagazine für Anfänger, Fortgeschrittene und Profis, Automagazine, Sportzeitschriften (getrennt nach Sportarten) und so weiter.

Absehbar überflüssig ist statistisch gesehen alle Werbung – die Reaktionsraten bleiben, Optimierung hin oder her, verschwindend gering. Das dürfte ähnlich auch für Beeinflussungsversuche gelten, die im Gewand von Nachrichten oder Gerüchten daherkommen (Test: Wer von Euch ist so leichtgläubig, dass er sich von plumpen Fake News beeinflussen ließe?). Weiter optimieren als mit einer groben Zielgruppensegmentierung lässt sich herkömmliche Werbung jedoch kaum, ohne dass der Aufwand zu groß würde.

Das Internet erlaubt in dieser Situation einen neuen Optimierungsansatz. Man kann hier mit geringen Kosten nahezu alle ansprechen – und aus den Reaktionen in Form von Klicks ersehen, wer für welche Ansprache anfällig ist. Cormac Herley hat sich unter dem Gesichtspunkt der IT-Sicherheit mit solchen Ansätzen beschäftigt und unter anderem dieses Paper veröffentlicht: „Why do Nigerian Scammers Say They are from Nigeria?“. Darin beschreibt er am Beispiel der Betrugsmasche der Nigeria Connection genau diesen interaktiven Ansatz. Die Betrüger streuen breit ihre absurde Geschichte von herrenlosen Millionen, die man außer Landes bringen wolle, und beschäftigen sich dann einzeln mit den wenigen Trotteln, die blöd genug sind, darauf einzugehen.

Der Schlüssel zum Erfolg ist hier die Interaktion. Man durchleuchtet nicht ganz viele Menschen, um dann auf die passende Weise mit ihnen zu reden, sondern man versucht es bei allen und lernt aus den Reaktionen.

Mit einer ähnlichen Methode kann man Werbung gezielter verbreiten und ihre Erfolgsraten – im Rahmen der bescheidenen Möglichkeiten – optimieren. Dazu misst man, welche Werbung in welchem Kontext (Website, Inhalt, Nutzergruppe, Uhrzeit usw.) wie oft angeklickt wird, und optimiert die Auswahlkriterien anhand dieser Daten. Werbenetze tun so etwas, optimieren aber nicht stur die Klickrate, sondern ihre daraus resultierenden Einnahmen.

Dabei müssen sie gar nicht besonders persönlich werden. Im Gegenteil, über einzelne Nutzer erfährt man auch aus all ihren Facebook-Daten zu wenig, um individuelle Voraussagen über so ungewisses Verhalten wie die Reaktion auf eine Werbung oder Nachricht vorhersagen zu können. Hingegen erfährt man aus der wiederholten Einblendung einer Anzeige in verschiedenen Situationen nach und nach, unter welchen Umständen diese Anzeige häufiger oder weniger häufig Reaktionen hervorruft.

Ökonomisch nicht plausibel ist demgegenüber die Vorstellung, man könne ohne weiteres zwei Elemente kombinieren: die Skalierbarkeit einer Massenansprache mit sehr geringen Kosten pro Einzelfall und die individuelle Beeinflussung nach ausgefeilten Kriterien. Unabhängig davon, welche Daten ein Laden wie Cambridge Analytica über Menschen hat, kann er nicht zu geringen Kosten Millionen individuell zugeschnittener Botschaften entwerfen. Andererseits braucht man die ganze schöne Psychometrie überhaupt nicht, wo man Reaktionen messen und sie statistisch mit vielfältigen Parametern in Beziehung setzen kann. Deswegen ist die Erzählung von der massenhaften individualisierten Manipulation ökonomischer Blödsinn.

Mit Sicherheit ins Desaster

Als wäre das Desaster um das besondere elektronische Anwaltspostfach (beA) nicht schon schlimm genug, kommen nun auch noch Aktivisten aus ihren Löchern und fordern eine „echte Ende-zu-Ende-Verschlüsselung“.

Kann diesen Cypherpunks mal jemand das Handwerk legen? Eine „echte Ende-zu-Ende-Verschlüsselung“ ist für ein beA technisch eben nicht möglich, sondern als Anforderung das Rezept für ein Desaster.

Unter Laborbedingungen lässt sich gewiss ohne große Schwierigkeiten eine Public-Key-Infrastruktur (PKI) aufbauen und auf beliebig viele Teilnehmer skalieren, so dass jeder mit jedem verschlüsselt kommunizieren kann. So eine Labor-PKI löst aber nur das halbe Problem – und macht es schwer, die andere Hälfte zu lösen, die unter den idealisierten Bedingungen der Laborumgebung keine Rolle spielt.

Drei Teilprobleme, mit denen eine Lösung für die Anwaltskommunikation zurechtkommen muss, sind (1) komplizierte Zugriffsrechte, (2) der Konflikt zwischen Vertraulichkeit und Verfügbarkeit sowie (3) Veränderungen im Zeitverlauf.

  1. Komplizierte Zugriffsrechte
    Anwaltskommunikation ist nicht einfach Kommunikation von Person zu Person. Anwälte haben Gehilfen für administrative Tätigkeiten, die beispielsweise Post holen und verschicken. Diese Gehilfen brauchen ausreichende Zugriffsrechte, um ihre Arbeit zu verrichten, aber sie haben keine Prokura. Anwälte haben außerdem Vertreter für Urlaub, Krankheit usw., die von der Anwältin oder der Rechtsanwaltskammer bestellt werden. Alleine der Versuch, § 53 BRAO in eine PKI und eine Ende-zu-Ende-Verschlüsselung zu übersetzen, dürfte Entwicklern einiges Kopfzerbrechen bereiten.
  2. Vertraulichkeit vs. Verfügbarkeit
    Vertraulichkeit der Anwaltskommunikation ist wichtig, aber zweitrangig. Wichtiger ist die Verfügbarkeit. Fragen des Zugangs von Erklärungen und der Einhaltung von Fristen können einen Rechtsstreit unabhängig davon entscheiden, wer in der Sache eigentlich Recht hätte. Vor allem anderen werden Anwältinnen Wert darauf legen, dass sie unter allen Umständen verlässlich kommunizieren können. Demgegenüber genügt hinsichtlich der Vertraulichkeit oft das Schutzniveau „Telefon“.
  3. Zeitliche Dynamik
    Ein reales System zur Anwaltskommunikation muss nicht zu einem Zeitpunkt funktionieren, sondern über einen langen Zeitraum, währenddessen sich die Welt ändert. Das betrifft neben den offensichtlichen Aspekten – Hinzukommen und Ausscheiden von Nutzern in den verschiedenen Rollen, veränderte Vertretungsregelungen usw. – auch die Technik, zum Beispiel den Schlüsseltausch. Damit muss ein beA unter Berücksichtigung von (1) und (2) zurechtkommen. Darüber hinaus können sich auch gesetzliche Regelungen jederzeit ändern.

Wir brauchen deshalb keine Ende-zu-Ende-Sicherheit, sondern im Gegenteil endlich die Einsicht, dass Sicherheit:

  • sekundär ist und der Funktion nicht vorausgeht, sondern folgt,
  • keine theoretischen Ideale verfolgen, sondern reale Risiken reduzieren soll,
  • nicht durch formale Garantien und einzelne Wunderwaffen entsteht, sondern aus der Kombination verschiedener partieller Maßnahmen resultiert,
  • nicht perfekt sein muss, sondern nur gut genug.

Die Vorstellung, man könne konkurrenzfähige Anwendungen um starke Kryptographie herum konstruieren, ist vielfach gescheitert und diskreditiert. Als um die Jahrtausendwende der Online-Handel wuchs, entwickelte man kryptografische Bezahlverfahren von eCash bis SET – den Markt gewannen jedoch Lastschrift, Kreditkarte, Nachnahme und Rechnung. Das Online-Banking wollte man einst mit HBCI / FinTS sicher machen – heute banken wir im Browser oder auf dem Händi und autorisieren Transaktionen mit TANs und Apps. Das vor gut zwanzig Jahren entstandene Signaturgesetz ist in seiner ursprünglichen Form Geschichte und elektronische Signaturen haben sich bis heute nicht auf breiter Front durchgesetzt.

Wer dennoch weiter an die heile Scheinwelt der Ende-zu-Ende-Sicherheit glauben möchte, der möge sich seine Lösungen von den Experten der Gematik entwickeln lassen. Die kennen sich damit aus und sobald ihr Flughafen ihre Telematikinfrastruktur läuft, haben sie sicher Zeit für neue Projekte.

Investitionsruine eGK

Die Digitalisierung schreitet unaufhaltsam voran. In der Zeit, die wir seit den ersten Konzepten für den Aufbau unserer hochsicheren und hochverfügbaren Telematikinfrastruktur für das Gesundheitswesen nach Konzepten aus den frühen nuller Jahren verbraucht haben, verbreiteten sich draußen unter anderem:

  • Windows Vista, 7, 8 und 10
  • UMTS und LTE
  • Smartphones, Tablets und Smart Watches
  • Cloud Computing auf allen Schichten von IaaS bis SaaS
  • Site Reliability Engineering und Chaos Engineering
  • API Management
  • Agile Methoden und DevOps
  • Big Data, Machine Learning und KI
  • Stuxnet und andere Cyberwaffen

Auch kamen und gingen der neue Personalausweis, DE-Mail, das beA sowie die Piratenpartei.

Bekäme man das Gesundheitskartennetz zusammen mit dem Berliner Flughafen eines Tages doch noch fertig – was würde man dann mit dieser hoffnungslos veralteten Technik tun?

So ungefährlich ist Radfahren

Zur Helmdiskussion hatte ich hier lange nichts. Eigentlich lohnt das auch nicht, denn wer an den Nutzen eines Fahrradhelms glauben möchte, lässt sich erfahrungsgemäß von Argumenten nicht umstimmen. Doch heute bin ich über eine Zahl gestolpert, die sogar mich überrascht hat, obwohl sie mit meiner Alltagserfahrung kompatibel ist. Der großbritische nationale Gesundheitsdienst (National Health Service, NHS) macht wie so ziemlich jede Krankenkasse Werbung fürs Radfahren und hat in diesem Zusammenhang eine FAQ zur Gefährlichkeit dieser Betätigung zusammengestellt. Darin heißt es unter anderem:

“Official figures taken from the NTS suggest that the general risk of injury from cycling in the UK is just 1 injury per 19,230 hours of cycling.”

Eine Verletzung auf 19 230 Stunden Radfahren, das heißt selbst ein Fahrradkurier muss gute zehn Jahre jeden Arbeitstag acht Stunden unterwegs sein, um sich einmal zu verletzen*. Wer lediglich jeden Tag eine halbe Stunde zu seinem Büro radelt und abends zurück, der braucht sogar Jahrzehnte, um sich einmal zu verletzen. Dass Radfahren so sicher ist, hätte ich trotz vieler unfallfreier Jahre im Sattel nicht erwartet.

*) Ein Arbeitsjahr in einem Vollzeitjob hat ca. 2000 Stunden einschließlich der Urlaubstage.

Application Layer Snake Oil

TL;DR: The author thinks Snowden’s home security app, Haven, is snake oil regardless of the algorithms it uses. Operational security is at least as hard as cryptography and no app is going to provide it for you.

Bogus cryptography is often being referred to as snake oil—a remedy designed by charlatans to the sole end of selling it to the gullible. Discussions of snake oil traditionally focused on cryptography as such and technical aspects like the choice of algorithms, the competence of their designers and implementers, or the degree of scrutiny a design and its implementation received. As a rule of thumb, a set of algorithms and protocols is widely accepted as probably secure according to current public knowledge, and any poorly motivated deviation from this mainstream raises eyebrows.

However, reasonable choices of encryption algorithms and crypto protocols alone does not guarantee security. The overall application in which they serve as building blocks needs to make sense as well in the light of the threat models this application purports to address. Snake oil is easy to mask at this level. While most low-level snake oil can be spotted by a few simple patterns, the application layer calls for a discussion of security requirements.

Enter Haven, the personal security app released by Freedom of the Press Foundation and Guardian Project and associated in public relations with Edward Snowden. Haven turns a smartphone into a remote sensor that alerts its user over confidential channels about activity in its surroundings. The intended use case is apparently to put the app on a cheap phone and leave this phone wherever one feels surveillance is need; the user’s primary phone will then receive alerts and recordings of sensed activity.

Haven is being touted as “a way to protect their [its users] personal spaces and possessions without compromising their own privacy.” The app allegedly protects its users against “the secret police making people disappear” and against evil maid attacks targeting their devices in their absence. To this end, Haven surveils its surroundings through the smartphone’s sensors for noise, movement, etc. When it detects any activity, the app records information such as photos through the built-in camera and transmits this information confidentially over channels like the Signal messenger and Tor.

Alas, these functions together create a mere securitoy that remains rather ineffective in real applications. The threat model is about the most challenging one can think of short of an alien invasion. A secret police that can make people disappear and get away with it is close to almighty. They will not go through court proceedings to decide who to attack and they will surely not be afraid of journalists reporting on them. Where a secret police makes people disappear there will be no public forum for anyone to report on their atrocities. Just imagine using Haven in North Korea—what would you hope to do, inside the country, after obtaining photos of their secret police?

Besides strongly discouraging your dissemination of any recordings, a secret police can also evade detection through Haven. They might, for example, jam wireless signals before entering your home or hotel room so that your phone has no chance of transmitting messages to you until they have dealt with it. Or they might simply construct a plausible pretense, such as a fire alarm going off and agents-dressed-as-firefighters checking the place. Even if they fail to convince you, you will not be able to react in any meaningful way to the alerts you receive. Even if you were close enough to do anything at all, you would not physically attack agents of a secret police that makes people disappear, would you?

What Haven is trying to sell is the illusion of control where the power differential is clearly in favor of the opponent. Haven sells this illusion to well pampered westerners and exploits their lack of experience with repression. To fall for Haven you have to believe the  premise that repression means a secret police in an otherwise unchanged setting. This premise is false: A secret police making people disappear exists inevitably in a context that limits your access to institutions like courts or media or the amount of support you can expect from them. Secret communication as supported by Haven does not even try to address this problem.

While almost everyone understands the problems with low-level snake oil and how to detect and avoid it, securitoys and application layer snake oil continue to fool (some) journalists and activists. Here are a few warning signs:

  1. Security is the only or primary function of a new product or service. Nothing interesting remains if you remove it.
  2. The product or service is being advertised as a tool to evade repression by states.
  3. The threat model and the security goals are not clearly defined and there is no sound argument relating the threat model, security goals, and security design.
  4. Confidentiality or privacy are being over-emphasized and encryption is the core security function. Advertising includes references to “secure” services like Tor or Signal.
  5. The product or service purports to solve problems of operational security with technology.

When somebody shows you a security tool or approach, take the time to ponder how contact with the enemy would end.

Verbraucherschutz ist auch nur Populismus

Der Deutschlandfunk nahm die Pleiten von Air Berlin und Monarch Airlines zum Anlass, mit Klaus Müller, Vorstand des Verbraucherzentrale Bundesverbands (vzbv), über verfallende Flugtickets zu sprechen. Er fordert eine Pflicht zur Insolvenzversicherung, wie sie seit Jahren für Pauschalreisen gilt, und begründet seine Forderung so:

»Weil hier die Politik und auch die Flugbranche seit Jahren ihre Hausaufgaben nicht gemacht haben. Weil wir nicht wie bei Pauschalreisen zum Beispiel eine Insolvenzversicherung haben. Sprich: Der Kunde, der früh die Tickets schon bezahlt hat, bevor er eine Leistung bekommen hat, ist zurzeit der Depp. Er steht da ohne eine Leistung und verliert sein Geld, seine Urlaubsfreude. Das ist einfach nicht in Ordnung. Das ist Politik- und Marktversagen.«

(DLF: Fluglinien-Pleiten und Verbraucher – Airlines sollten Insolvenzversicherung anbieten)

Das ist populistische Kackscheiße. Versicherungen sind sinnvoll gegen existenzbedrohende Risiken, die sie auf ein Kollektiv umlegen. Deswegen sollte jeder ein Haftpflichtversicherung haben, Hausrat muss man abwägen und Händi-, Fahrrad- oder Reiserücktrittsversicherungen sind sinnlos.

Schäden, für die man anderen ersatzpflichtig ist, kann man leicht versehentlich verursachen, und wenn etwa Menschen verletzt werden oder Gebäude niederbrennen, wird es teuer. Das ist ein klarer Fall für eine Versicherung, die für besonders riskante Fälle wie den Betrieb von Kraftfahrzeugen sogar vorgeschrieben ist. Ebenfalls unverzichtbar ist eine Krankenversicherung, denn Krankheitskosten können schnell das Vermögen übersteigen und sparen lässt sich daran schlecht.

Eine Hausratversicherung ist schon nicht mehr so eindeutig nötig. Wer zu Hause keine Wertsachen hortet und ausreichende liquide Reserven hat, kann selbst dem Totalverlust seines Hausrats, etwa durch einen Brand,  vergleichsweise gelassen entgegensehen. Natürlich wäre so etwas ärgerlich, aber eben doch zu verschmerzen. Für andere mag eine Versicherung attraktiv sein, weil sie weniger Reserven haben oder ihr Hausrat einen höheren Wert.

Komplett unnütz sind Kleinkramversicherungen gegen ärgerliche, aber überschaubare Schäden: Händiverlust, Fahrraddiebstahl, Hochzeitsrücktritt und so weiter. Solche nach oben begrenzten Risiken kann man selbst tragen und man kommt im Mittel auch nicht günstiger davon, wenn man sie versichert. Diese unnützen Versicherungen versprechen den Versicherern jedoch ein gutes Geschäft und man bekommt sie allerorten aufgeschwatzt.

Vor schlechten Geschäften, mit denen uns Versicherer bei ungenügender Gegenleistung Geld aus der Tasche ziehen, sollten uns Verbraucherschützer wie Klaus Müller eigentlich warnen und manchmal tun sie das auch. Die Forderung nach einer Zwangsversicherung einzelner Risiken passt dazu nicht und die vorgebrachten Argumente sind so fadenscheinig, dass man sie leicht gegen die Forderung wenden kann:

»Ich finde, 100.000 Einzelfälle sind schon eine ganze Menge.«


Das sind sie in der Tat – aber eben auch dann, wenn man ihnen für jeden Flug ein paar Euro extra aus der Tasche zieht, ob sie wollen oder nicht. Politik- und Marktversagen wäre es, mich zum Kauf einer Leistung zu nötigen, die ich nicht will und die auch keinen berechtigten Interessen meiner Mitmenschen dient.

Verdient „cyber“ so viel Aufmerksamkeit?

Millionen Euro
Schäden durch Cybercrime (2016) 51
Jahresetat des BSI (2016) 89
Schäden durch Fahrraddienbstahl (2014) 100
Jahresetat des BSI (2017) 107
Schaden durch NotPetya bei Maersk 170…256
Schaden durch organisierte Kriminalität (2016) >1.000
Schäden durch Ladendiebstahl 2.000
Schäden durch Wirtschaftskriminalität (2011) 4.100
Rundfunkgebühren (2015) 8.131
Verkehrsinfrastrukturinvestitionen (2016) 12.296
Schaden aus Cum-Ex- und Cum-Cum-Betrug (kumuliert) 31.800
Verteidigungshaushalt (2017, inkl. CIR) 37.005
Bürokratiekosten der Wirtschaft pro Jahr 45.140
Unbelegte Cyberschadensdrohung von Bitkom und Verfassungsschutz 50.000
Googles weltweiter Umsatz (2016) 79.450
(89.460 $)
Jährlicher Umsatzverlust durch schlechte Führungskräfte 105.000
Umsatz im Lebensmitteleinzelhandel (2016) 176.000
Bundeshaushalt (2017) 329.100
Bruttoinlandsprodukt (2016) 3.124.364
(3.466.639 $)

Cyberzeilen sind fett markiert. Zu jeder Zahl ist die Quelle verlinkt. Ich aktualisiere die Tabelle ab und zu mit weiteren Angaben.

Can Penetration Testing Trigger Change in Development Teams?

Software penetration testing has become a common practice in software companies. Penetration testers apply exploratory testing techniques to find vulnerabilities, giving developers feedback on the results of their security efforts—or lack thereof. This immediate benefit is mostly uncontested, although it comes with the caveat that testers find only a fraction of the present vulnerabilities and their work is rather costly.

Security experts commonly recommend that developers should respond to the results of a penetration test not merely by fixing the specific reported vulnerabilities, but rather analyze and mitigate the root causes of these vulnerabilities. Just as commonly, security experts bemoan that this does not seem to happen in practice. Is this true and what prevents penetration testing from having an impact beyond defect fixing?

Studying Software Developers

We studied this question by observing a product group of a software company over the course of a year. The company had hired security consultants to test one of its products for security defects and subsequently train the developers of this product. We wanted to know how effective this intervention was as a trigger for change in development. To this end we conducted two questionnaires, observed the training workshop, analyzed the contents of the group’s wiki and issue tracker, and interviewed developers and their managers.

The product group in our study comprised several Scrum teams, development managers, and product management. Scrum is a management framework for agile software development. Scrum defines three roles—Development Team, Product Owner, and Scrum Master—and artifacts and ceremonies for their collaboration. The Development Team is responsible for and has authority over technical matters and development work; the Product Owner is responsible for requirements and priorities; and the Scrum Master facilitates and moderates their collaboration.

The participants of our study appreciated the penetration test results as feedback and the training workshop as an opportunity to learn. They managed to address the particular vulnerabilities reported by the consultants. They also felt that security needed more attention in their development work. Yet, after addressing the vulnerabilities uncovered by the penetration test, they returned to their familiar ways of working without lasting change.

Analyzing our observations through the lens of organizational routines, we found three key factors inhibiting change in response to the penetration test and training: successful application of existing routines, the organizational structure of roles and responsibilities, and the overall security posture and attitude of the company.

(1) Existing Routines

To address the immediate findings of the penetration test, our developers used an existing bug-fixing and stabilization routine. Defect reports arrive asynchronously and sometimes require quick response; developers therefore commonly dedicate some—variable—percentage of their working time to defect fixing in response to reports. The penetration test fed the team dozens of new defects at once, but developers hat a routine to deal with it. Moreover, management tracked the number of open defects, so that the sudden increase raised attention and created pressure on the team to get this number down.

Feature development, on the other hand—where change would have to occur—remained mostly unaffected. Feature development followed the process of Scrum and the penetration test neither had a specific impact here nor did it feed requests or ideas into this routine.

(2) Organizational Structure

Following the ideas of Scrum and agile development, a strong division of labor and responsibilities characterized the organizational structure in the setting of our study. Product management and product owners were responsible for the direction of the development work, whereas development teams enjoyed a certain autonomy in technical questions. This structure worked as a social contract: managers expected developers to take care of security as a matter of quality and developers were keen to deliver the features requested by management. However, the penetration test had little impact on the manager’s priorities beyond the pressure to reduce the number of open defects. The developers thus found themselves in a situation where security was not explicitly required and additional security work could not be justified.

(3) Business Role of Security

Finally, security had limited perceived importance for the business of the studied company, which thus far had not experienced any public security disaster and did not actively sell security. The company therefore lacked a security narrative that could have been used to justify security efforts beyond defect fixing. This, together with the inherent low visibility of security and insecurity, shaped priorities. Product managers knew that features sell their products—new features are easy to show and explain, whereas security improvements are not. Security was perceived as contributing little to the success of the product and the company, making it a low-priority requirement.

Our study points to some of the complexities of managing software development and of triggering change by interventions. While it would be tempting to assign blame to a single factors, such as agile development or negligent management, the problem is really more complicated. Organizational structures and routines exist and they are shaped by business needs. Scrum, for example, is highly beneficial for the studied company. One might even ask whether the company’s dealing with security is a problem in the first place. Are they perhaps doing the right thing for their market and customers?

Our Paper:

A. Poller, L. Kocksch, S. Türpe, F. A. Epp; K. Kinder-Kurlanda: Can Security Become a Routine? A Study of Organizational Change in an Agile Software Development Group. Proceedings of the 2017 ACM Conference on Computer Supported Cooperative Work and Social Computing (CSCW’17), February 25–March 1, 2017, Portland, OR, USA.
[DOI: 10.1145/2998181.2998191, BibTeX, slide deck]

Apple, the FBI, and the Omnipotence Paradox

“Can God create a rock so heavy He could not lift it?” this is one version of the omnipotence paradox. To make a long story short, ominpotence as a concept leads to similar logical problems as the naïve set-of-sets and sets-containing-themselves constructions in Russel’s paradox. Some use this paradox to question religion; others use it to question logic; and pondering such questions generally seems to belong to the realm of philosophy. But the ongoing new round of (civil) crypto wars is bringing a tranformed version of this paradox into everyone’s pocket.

Can Apple create an encryption mechanism so strong that even Apple cannot break it? Apple claims so, at least for the particular situation, in their defense against the FBI’s request for help with unlocking a dead terrorist’s iPhone: “As a result of these stronger protections that require data encryption, we are no longer able to use the data extraction process on an iPhone running iOS 8 or later.” Although some residual risk of unknown vulnerabilities remains, this claim seems believable as far as it concerns retroactive circumvention of security defenses. Just as a locksmith can make a lock that will be as hard to break for its maker as for any other locksmith, a gadgetsmith can make gadgets without known backdoors or weaknesses that this gadgetsmith might exploit. This is challenging, but possible.

However, the security of any encryption mechanism hinges on the integrity of key components, such as the encryption algorithm, its implementation, auxiliary functions like key generation and their implementation, and the execution environment of these functions. The maker of a gadget can always weaken it for future access.

Should Apple be allowed to make and sell devices with security mechanisms so strong that neither Apple nor anyone else can break or circumvent them in the course of legitimate investigations? This is the real question here, and a democratic state based on justice and integrity has established institutions and procedures to come to a decision and enforce it. As long as Apple does not rise above states and governments, they will have to comply with laws and regulations if they are not to become the VW of Silicon Valley.

Thus far we do not understand very well how to design systems that allow legitimate law enforcement access while also keeping data secure against illiegitimate access and abuse or excessive use of legitimate means. Perhaps in the end we will have to conclude that too much security would have to be sacrificed for guaranteed law enforcement access, as security experts warn almost in unison, or that a smartphone is too personal a mind extension for anyone to access it without its user’s permission. But this debate we must have: What should the FBI be allowed to access, what would be the design implications of guaranteed access requirements, and which side effects would we need to consider?

For all we know, security experts have a point warning about weakening what does already break more often than not. To expectat that companies could stand above the law because security, however, is just silly.

PS, remember Clarke’s first law: “When a distinguished but elderly scientist states that something is possible, he is almost certainly right. When he states that something is impossible, he is very probably wrong.”

PPS: Last Week Tonight with John Oliver: Encryption

Verbraucherschutz für #Neuland

Wieder einmal ist ein Programm damit aufgefallen, dass es dort, wo es installiert wird, die Umgebung vandalisiert. Kristian Köhntopp fasst das Problem anschaulich zusammen und die Kommentare unter seinem Post illustrieren, dass es sich nicht um einen Einzelfall handelt. Technisch kann man das Problem im Prinzip lösen, indem man einen vertrauenswürdigen Anbieter eine geschlossene Plattform betreiben lässt, die solche Programme verhindert beziehungsweise erkennt und ausschließt. Da stecken freilich einige Annahmen drin, die nicht unbedingt erfüllt sind.

Eigentlich handelt es sich jedoch um ein ökonomisches Problem, das nach einer ökonomischen Lösung schreit: “Moral hazard occurs under a type of information asymmetry where the risk-taking party to a transaction knows more about its intentions than the party paying the consequences of the risk. More broadly, moral hazard occurs when the party with more information about its actions or intentions has a tendency or incentive to behave inappropriately from the perspective of the party with less information.” — (Wikipedia: Moral Hazard)

Produkthaftung löst das Problem nicht unbedingt, sondern führt nur zur risikominimierenden Gestaltung von Firmengeflechten. Jedes Produkt bekommt eine eigene Wegwerffirma ohne nennenswertes Vermögen, die man im Krisenfall kostengünstig opfern kann. Dieses Modell ist auch im Security-Geschäft längst erprobt (Fallstudie: DigiNotar). Man müsste die Unternehmen zwingen, Rücklagen zu bilden und in einen Haftungsfond oder so etwas einzuzahlen. Kann man tun, passt aber besser zu Atomkraftwerken.

Zwangsweise hergestellte Transparenz bietet sich als Lösungsweg an. In #Altland haben wir dafür die Stiftung Warentest, aber die hat mit ihren Vergleichstests von Sonnencreme, Fahrradhelmen und Akkuscharubern schon genug zu tun. In #Neuland glaubte man früher, das Problem mit Positivzertifizierungen lösen zu können, die einem einzelnen Produkt definierte Sicherheitseigenschaften bescheinigen. Das funktioniert nur in Nischen gut. In jüngerer Zeit gesellen sich dazu allerlei Bug Bounties und Initiativen wie das Project Zero.

Wenn ich diese Ansätze frankensteine, komme ich auf eine unabhängige und solide finanzierte Europäische Stiftung IT-Sicherheit, die sich relevante Software näher anschaut und die Ergebnisse publiziert. Gegenstand ihrer Tätigkeit wären Consumer- und Massenprodukte, die sie auf Sicherheitsmängel und überraschende Funtionen prüft. Das Verschleiern von Funktionen müsste man vielleicht noch unter Strafe stellen, damit das funktioniert. Außerdem wird man sich überlegen müssen, wie die Tester ungehinderten Zugang zu SaaS bekommen. Das sind freilich Detailprobleme; erst einmal müssen wir grundsätzlich entscheiden, wie digitaler Verbraucherschutz jenseits von Seien Sie vorsichtig mit dem Internet aussehen soll.

(Geringfügig überarbeitete Fassung eines Posts auf Google+)

Sicherheit muss zweitrangig sein, sonst steht sie im Weg

Seit zwei Jahrzehnten träumt Deutschland erfolglos davon, die elektrische Regierung, staatsnahe Systeme wie die Gesundheitstelematik sowie das Internet überhaupt dadurch zu fördern, dass man generische Sicherheitsdienste amtlich entwickelt, standardisiert und reguliert. Sichtbare Zeichen dafür sind das Signaturgesetz, die Gesundheitskarte, DE-Mail sowie die eID-Funktion des Personalausweises.

Gut funktioniert hat das in keinem dieser Fälle. Die elektronische Signatur ist so wenig verbreitet, dass man ein darauf gestütztes Verfahren für den elektronischen Entgelt-Nachweis (ELENA) einstellen musste. Die Gesundheitskarte kann nach mehr als einer Dekade Entwicklungszeit – die Gründung der gematik liegt länger zurück als der erste Spatenstich für BER – kaum mehr als ihre Vorgängerin. De-Mail ist im Gegensatz zum Vorgänger eID noch nicht im Stadium der Ideenwettbewerbe angekommen, leidet jedoch unter vergleichbaren Akzeptanzproblemen.

Gemeinsam ist diesen Fällen der Versuch, eine generische Sicherheitstechnologie für eine Vielzahl noch unbekannter Anwendungen zu schaffen in der Annahme, diese Sicherheitstechnologie sei genau das, was den Anwendungen fehle. Beides ist falsch. Wer mit der Sicherheitstechnologie anfängt, macht den Entwurfsprozess kaputt und bekommt Design around Security statt Security by Design, und Anwendungen müssen zuerst funktioneren, bevor man beginnt, ihre Sicherheit zu optimieren. Continue reading Sicherheit muss zweitrangig sein, sonst steht sie im Weg

Mein Gott, es ist voller Spam!

Spam kommt überall dort vor, wo jemand mit wenig Aufwand viele Empfänger erreichen kann, aus deren Reaktionen er einen Gewinn zieht. E-Mail ist das klassische Beispiel: Millionen von Nachrichten zu versenden, kostet fast nichts. Kann man Klicks der Empfänger direkt zu Geld machen, lohnt sich Spam, denn bereits bei geringer Antwortrate kommt mehr Geld zurück als der Versand gekostet hat.

E-Mail ist nur ein Träger für Spam. Ein anderer ist mir in Google Analytics begegnet: Referral-Spam. Dabei geben sich die Spammer als Website aus, die auf eine andere Website verlinkt, entweder mit Website-Besuchen durch Bots oder auch mit Fake-Daten, die sie bei der Google-Analytics-API abliefern. Im Referrer steht dabei jeweils eine URL, zu der man Besucher locken will; diese URL taucht dann in Logfiles oder eben in Google Analytics auf. Auf diese Weise kann man sich einerseits Links erschleichen, wenn Websites ihre Logfiles öffentlich machen. Andererseits weckt man die Neugier einzelner Analytics-Nutzer oder Logfile-Auswerter und lockt so Besucher auf die Spammer-Site.

So häufig wie in der E-Mail ist Referral-Spam noch nicht. Aktuell läuft aber gerade eine nertötende Kampagne, die ein unnützes Social-Buttons-Gedöns bewirbt. Wenn’s nervt, kann man sich in Google Analytics einen Filter einrichten. Ausführliche Erklärungen gibt es hier.

Kosten und Nutzen

“Jede Sicherheitsmaßnahme lässt sich umgehen.” – Jochim Selzer argumentiert auf G+, dies sei keine gute Begründung für den  Verzicht auf Sicherheitsmaßnahmen. Damit hat er Recht, aber dies ist umgekehrt keine ausreichende Begründung für beliebige Sicherheitsmaßnahmen. Seiner Betrachtung fehlt ein Faktor: das Kosten-Nutzen-Verhältnis. Mehr Sicherheit oder auch überhaupt Sicherheit wird zum Verlustgeschäft, wenn dem Aufwand keine adäquate Risikoreduktion gegenübersteht. Das klingt trivial, macht die Sache in Wirklichkeit jedoch ziemlich kompliziert.

Die Kosten einer Sicherheitsmaßnahme sind nicht nur die Anschaffungs-, sondern auch die Betriebskosten. Nicht alle Kosten manifestieren sich in finanziellen Transaktionen, sondern zum Beispiel in Zeit- und Arbeitsaufwand. Auch sehr kleine Aufwände können zu erheblichen Kosten führen, wenn sie in Alltagssituationen immer wieder anfallen. Auch das Ändern von Gewohnheiten ist teuer. Ein häufig verwendetes Passwort zu ändern, kostet mich zum Beispiel jedesmal einige Tage voller Fehlversuche mit dem alten Passwort, bis ich mich an die Änderung gewöhnt habe — und eine andere Empfehlung legt mir nahe, meinen Rechner beim Verlassen immer zu sperren.

Der Nutzen einer Sicherheitsmaßnahme ergibt sich nicht aus ihrer lokal messbaren Wirkung, sondern aus ihrem Einfluss auf das gesamte Risikoprofil. Sicherheitsmaßnahmen können irrelevant sein, wenn das Risiko – bezogen auf die Konsequenzen – insgesamt sehr klein ist und von anderen Risiken dominiert wird. Wenn ich zum Beispiel ein Smartphone oder einen Laptop mit mir herumtrage und darauf keine ungewöhnlich wertvollen Daten gespeichert sind, dann liegt das dominante Risiko im Verlust der Hardware. Ob ich meine Daten verschlüsselt habe oder nicht, ist dann relativ belanglos. Ebenso brauche ich mich als Individuum, zumal im Mitteleuropa der Gegenwart, nicht vor der NSA zu fürchten, wenn ich bedenkenlos auf Haushaltsleitern steige und am Straßenverkehr teilnehme. Ich werde höchstwahrscheinlich an einem Unfall, an einer Krankheit oder an Altersschwäche sterben und nicht an einem Drohnenangriff wegen eines algorithmisch hergeleiteten Terrorverdachts.

Hinzu kommt, dass Sicherheitsmaßnahmen nicht notwendig Risiken verringern, sondern sie oft nur verlagern oder transformieren. Einbrecher durchwühlen die unverschlossene Gartenlaube und nehmen tragbare Wertsachen sowie Alkoholvorräte mit. Einbrecher durchwühlen die verschlossene Gartenlaube und nehmen tragbare Wertachen und Alkoholvorräte mit, nachdem sie die Tür oder das Fenster demoliert haben. Was habe ich nun vom guten Schloss? Die Einbrecher müssen ein Brecheisen mitbringen und werden vielleicht (aber unwahrscheinlich) gehört – und ich habe höhere Kosten pro Vorfall, selbst wenn nichts gestohlen wird. Ich fahre besser, wenn ich die Tür offen lasse und kein potenzielles Diebesgut lagere.  Das Problem der Risikoverlagerung und -transformation ist typisch für Security, wo wir es mit adaptiven Angreiferkollektiven zu tun haben. In geringerem Maße kann es aber auch bei Safety-Maßnahmen auftreten, wenn diese Maßnahmen unerwünschte Nebenwirkungen haben und man also eine Risikoausprägung gegen eine andere eintauscht. Im Klettergerüst getragen kann ein Fahrradhelm Kinder strangulieren.

Ökonomisch betrachtet sind deswegen viele Sicherheitsratschläge für die Katz. Kosten und Nutzen haben außerdem eine subjektive Komponente. Ökonomische Rationalität beschreibt ein (angenommenes) Optimierungsverhalten unter Berücksichtigung persönlicher Präferenzen. Jeder ist frei darin festzulegen, wie viel ihm ein bestimmter, quantifizierter Nutzen im Vergleich zu anderen Angeboten mit denselben Kosten wert ist oder wie sehr ihn eine bestimmte Unannehmlichkeit im Vergleich zu einer anderen belastet. Auch ein Selbstmörder, der sich vor seiner Rettung schützt, kann ökonomisch rational handeln, wenn ihm sein eigener Tod nur wichtiger ist als alles andere. In diesem Sinne ist nichts daran auszusetzen, dass sich jemand etwa gegen den Sicherheitsgurt, gegen den Fahrradhelm, gegen ein kompliziertes Password oder gegen die E-Mail-Verschlüsselung entscheidet. Präskriptive Overrides sind nur dort angebracht, wo aus solchen Präferenzen erhebliche gesellschaftliche Probleme resultieren.

Wohlfeile Empfehlungen

Ungefähr einmal pro Woche rät man uns zur Abkehr von einem beliebten Dienst und empfiehlt uns Nischenanbieter als Alternativen. Die Begründung: Sicherheit und Datenschutz. Die tatsächlichen Reaktionen bleiben vorhersehbar verhalten und nächste Woche geht es mit neuem Anlass wieder los. Was soll das?

Offenkundig gehen diese Ratschläge an der Realität vorbei. Auf einem funktionierenden Markt ist niemand erfolgreich von Gottes Gnaden. Nachfrager entscheiden, welche Angebote ihre Bedürfnisse am besten erfüllen. Die meisten Nutzer und Kunden hat derjenige, der die Bedürfnisse der breiten Masse ausreichend gut erfüllt. Er verliert seine Rolle, wenn ein anderer das besser tut; er verliert sie nicht, wenn sich daneben ein Nischenanbieter auf eine kleine Gruppe mit besonderen Bedürfnissen spezialisiert.

Dass viele Menschen zum Beispiel Google, Facebook oder WhatsApp nutzen, hat handfeste Gründe, die man untersuchen und erklären kann. Die Marktpositionen dieser Firmen und Dienste sind nur das Resultat. (Sie können sich auch schnell ändern. Erinnert sich noch jemand an Lycos, Altavista, Yahoo, Nokia, MySpace oder StudiVZ?) Sicherheit und Datenschutz sind dabei bereits eingepreist: Wer ein Angebot auswählt, weil es am besten zu seinen Präferenzen passt, wählt alle anderen ab, die dazu weniger gut passen. Ihm die abgewählten Alternativen noch einmal aufzuzählen und einen bereits in die Wahl eingeflossenen Aspekt herauszustreichen, wird die Entscheidung selten ändern.

Warum tun sie’s dennoch immer wieder und empfehlen uns, was wir bereits zurückgewiesen haben? Weil der Nachrichtenmarkt so etwas kauft. Wer auf sich aufmerksam machen möchte, muss Material liefern, mit dem Medien etwas anfangen können. Unabhängige Expertenempfehlungen sind gut, die kann jeder guten Gewissens verbreiten und sie sind auf diesem Niveau auch nicht schwer zu geben. Das Versprechen von mehr Sicherheit und Datenschutz ist noch besser, denn dieses Versprechen lässt sich kurzfristig kaum wiederlegen.

Vielleicht tun sie’s auch, weil sie am Ende vom ständigen Scheitern profitieren. Was wären die Mahner und Aktivisten, wenn alle ihren Ratschlägen folgten?

Nico Lumma über Die Sache mit der hilflosen Datenschutzhysterie

Zeckenalarm außer der Reihe

Abweichend vom gewohnten Zeckenalarmzyklus warnt das Robert-Koch-Institut mitten im Winter vor einer Krankheit, die jedes Jahr ungefähr 0.0005% der Bevölkerung – 400 von 80.000.000 – befällt:

»Mit Blick auf die überdurchschnittliche hohe Zahl von Hirn- und Hirnhaut-Entzündungen nach Zeckenbissen im Jahr 2013 rät das Robert Koch-Institut (RKI) Menschen, die in Risikogebieten wohnen und sich aufhalten, sich impfen zu lassen.
Für das Jahr 2013 liegen bundesweit bisher rund 400 Meldungen für die von Zecken übertragene Frühsommer-Meningoenzephalitis (FSME) vor. Rund die Hälfte der vom RKI erfassten Patienten erkrankte schwer an einer Entzündung der Hirnhaut oder des Gehirns.«

( Robert-Koch-Institut rät zur Impfung: Zecken übertrugen 2013 oft gefährliche Viren)

Das Robert-Koch-Institut empfiehlt eine Immunisierung durch drei aufeinanderfolgende Impfungen, die danach alle fünf Jahre aufzufrischen sei.

Experten bei der Arbeit. Das Missverhältnis zwischen Aufwand und Nutzen dürfte offensichtlich sein. Wer sich gegen FSME impfen lässt, läuft auch im kugelsicheren Anzug herum. Alle anderen behandeln besser näherliegende Risiken.

Verständige Menschen

Vielleicht ist die Helmdiskussion bei den Juristen ganz gut aufgehoben, denn gute Juristen sind der natürliche Feind schlechter Argumente:

»Die Helmquote läge bei Erwachsenen wohl kaum bei unter 10%, wenn tatsächlich alle „verständigen Menschen” den Helm trügen.«

– Rechtsanwalt Professor Dr. Winfried Born, Editorial NJW 31/2013

Helmquoten veröffentlicht die Bundesanstalt für Straßenwesen regelmäßig. Trotz jahrelanger Propaganda konnte sich dieses Utensil bei Radfahrern nicht durchsetzen. Ausnahme: unmündige Kinder. Die PR der Styroporbranche versucht sich in den Spin zu retten, Kindern seien vernünftiger als Erwachsene.

Afraid of the Intercloud

Jürgen Geuter asked on G+:

»Ok, help me understand. Why is #Google buying #Nest seen as bad for privacy/data control/etc.?

I don’t get it, the data Google already has about individuals is better. Is it because Google is seen tied to objects that just exist around us (and are not our direct extensions such as smartphones)? Is it the usual underspecified feeling of “creepyness”?«

I went for the creepiness option. This is my reply, which I recycle here:

Maybe it’s because we’re mentally still living in the pre-cloud and in the database paradigm. Google represents like no other organization – maybe except the NSA – a technological progress that’s hard to grasp. We have no appropriate conception of information risk and risk management for a world in which a single organization can process various data about the wealthier half of the planet’s population and draw inferences from these data. Google represents this development, working at its forefront and pushing the limits.

We have no intuition what may, could, or will happen to us in the long run due to this new technology, and we have no idea ho to manage the risks (or non-risks) that we don’t understand. In a way we are in a similar situation as those who drafted our first data protection laws back in the seventies and early eighties: having to manage not only the uncertainty inherent in any risk consideration, but rather an uncertainty about the uncertainty. Back then, the tentative conceptual and legal solution was to ban all storing and processing of personally identifiable data and grant permission only on a case-by-case basis.

Progress has turned this approach into a delusion, but we lack a convincing replacement. We don’t know what’s risky and what isn’t; most of us don’t even understand what creates value in an Internet-scale data processing business. We project all our uncertainties on the pioneers.

P.S.: Just while I was writing this, the following quote appeared in my G+ stream:

»The desire for security and the feeling of insecurity are the same thing. To hold your breath is to lose your breath. A society based on the quest for security is nothing but a breath-retention contest in which everyone is as taut as a drum and as purple as a beet.«

— Alan Watts